专访优达学城 CEO:像奔驰工厂一样生产精品课程
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在 Sebastian 代理 CEO 职务近十个月后,硅谷在线科技教育公司优达学城(Udacity)迎来了新的 CEO—Gabriel Dalporto。这位面色黝黑,成长于南方的美国人之前曾担任在线借贷平台 LendingTree 的首席执行官。他本人还是一位多面手,本科和研究生读的是核工程专业,在 LendingTree 还分别做过 CMO 和 CFO。

「Dalporto 的加入对公司意义重大」优达学城创始人 Sebastian Thrun 表示,「从 2019 年 6 月开始,优达学城的现金流逐渐趋于稳定,业务增长势头很猛,我们需要 Dalporto 这样有丰富经验的人带领优达学城走向另一个高度。」

在 LendingTree 任职的八年里,Dalporto 亲手建立起公司的营销和增长团队,他认为优达学城在这方面还有很大的成长空间,包括通过营销团队利用付费媒体来获客。之前优达学城在推出新的纳米学位课程上进度缓慢,去年发布了 8 个全新的项目,目前总数为 30 多个。

优达学城(Udacity)CEO Gabriel Dalporto | 官方供图

谈及为何加入一家与之前工作经历「风马牛不相及」的公司,「优达学城希望让教育普世化的愿景深深地打动了我。」接受极客公园(ID: Geekpark)采访时,Dalporto 表示。「我的家乡在西佛吉尼亚,那里以及全国很多以前的工业城市,都发生了翻天覆地的变化。掌握一门先进技术如今成了职业成功的必需品。」

尽管在 LendingTree 曾多次主导过并购项目,但 Dalporto 表示至少未来一年内优达学城不考虑这方面的事情。「现在的精力主要集中在内部运营上,未来如果经过缜密的思考和摸索,我们清楚地知道了自己的优势和劣势后,可能会借助并购等其他方式来弥补自身的不足。」

重回高地

优达学城是极少数获得「独角兽」称号的科技教育公司,这意味着它在投资人眼里估值已经超过了 10 亿美金。但你可能很难去准确定义这家公司。它是一间新式的大学?一家出版商?或者是传统大学的内容供应商?这些领域优达学城其实都有涉猎,但你却没办法将其归到某个特定的分类中。

在过去的一段时间里,优达学城经历了大的变化和调整,包括裁员以及招募新的管理团队。Gabriel Dalporto 到岗后,等待他的其实已经是一个业务亟待增长,财务健康的公司。

今年五月初,优达学城美国地区从最初的「一次性买卖」转为按月订阅付费(399 美金/月)的模式,目的是加快学生的课程流转率。此外,优达学城还上线了「技术导师」的服务,任何加入纳米学位课程的学员都被指派了一名这样的导师,同时还有两位额外的工作人员会提供如下帮助:审查专家会对学生的程序代码基于逐条的反馈;职业咨询师则会帮助学生处理领英信息的填写、准备公司面试等。目前全球有超过 1000 名活跃的导师为学员提供服务。

优达学城(Udacity)美国地区从固定收费制改为按月订阅付费的模式 | 官网供图

据官方信息透露称,这些措施执行后的三个月内,优达学城的业务增长率超过了 60%。目前,成功获得纳米学位证书的学员数量已经超过了 10 万名。不过也有部分行业人士认为优达学城是在变相提高费用,但在 Dalporto 看来,改为按月付费的模式让学生在完成课程上拥有更高的灵活性,那些学得更快、积极性更高的用户相应需要支出的费用变低了,属于更直接有效的激励方式。而且对于支付能力弱的学员,优达学城也在积极和企业合作为其提供奖学金。例如目前与贝塔斯曼合作发布 5 万个奖学金名额。

Dalporto 透露称,目前优达学城 B2B 课程的学员毕业率最高可达 100%,B2C 是 34%,而一般的慕课平台的毕业率在 5%~15% 之间。加入优达学城之后,他的工作重点将放在继续打磨以及开发更多纳米课程上。

在 Dalporto 看来,优达学城与 Coursera 等慕课平台的本质区别在于,更注重学员实践能力的培养。优达学城的课程是联合科技公司按照实际工作技能要求,共同设计并制作出来的,而并非直接录制大学课堂的内容。「小到一行网站的代码,简单的人工智能算法,大到高级的技术产品,我们希望大家能真正做点什么出来。」Dalporto 如是说。

优达学城联合 NVIDIA,奔驰,滴滴,宝马等公司合作推出的纳米学位课程 | 官方供图

而为了达到这样的目的,优达学城与包括亚马逊、谷歌、Facebook、百度、滴滴等在内的行业伙伴建立了合作关系,联合推出了一系列的前沿科技的课程。优达学城的每个纳米学位里都有 2 到 3 个实践项目需要学员亲手完成,且有人工逐行代码审核。这些实践项目也是与谷歌、亚马逊等科技巨头合作设计的,锻炼的是学员如果要在这些领头企业工作必备的技能。

「优达学城希望能将学员放在真正的职场环境中,了解到哪些知识和技能是重要的,以及如何获得这些工作中必要的能力。」Dalporto 告诉极客公园。

所以,在常规的视频课程之外,优达学城还在推进一些项目式的学习内容。

以自动驾驶为例,除了常规的学习内容外,优达学城还设置了包括高级车道检测、虚拟驾驶以及小车实时定位在内的三个实战项目。其中在「小车实时定位」项目中,学员需要编写一个可视化工具,将来自各种搜索和控制算法的连续轨迹进行可视化。

优达学城(Udacity)无人测试车 Carla | 官方供图

课程完成后,你将拥有夯实的知识基础,而实战项目经验均可写入简历,为求职面试加分。值得一提的是,在无人驾驶工程师最后一个项目中,来自全球各地的学员将组队合作完成最后的项目,为真实的无人车编程—一辆叫做 Carla 的无人车上运行代码,在优达学城测试道路上进行无人驾驶测试。

保量更保质

很多时候,快速扩张意味着「蒙眼狂奔」,追求速度和结果的同时可能也会忽略掉一些重要的东西。如果优达学城要大量推出纳米学位课程,保持学员高的课程流转率,如何保证内容质量不受影响十分关键。

「内容生产好比汽车工厂一样,如果生产流程和生产目标清晰的话,你可以重复高效地出产一系列高品质的奔驰轿车。」Dalporto 指出。他还谈到了新引入的技术导师机制。如果一位合作的导师本身素质很高,同时学员对其满意程度也很高,那么优达学城就会与这位导师保持长期合作,保证服务质量的同时也能减少因招募新人员带来的时间和金钱成本的浪费。

「在开发课程以及配套的实践项目方面,我们是非常严格的。但在我的认知里,这依然和工厂生产的流程有异曲同工之妙,即确保整个过程步骤的完整以及每个阶段实施的高效。内容生产中的每个环节,我们都会及时完成质检工作,避免最后因问题堆积造成整体课程质量下降。」Dalporto 如是说。

优达学城 CEO 将打造精品技术课程的过程比作奔驰工厂造车,每个环节都进行质检有利于对内容总体质量进行把控 | 官方供图

向外辐射

来自世界经济论坛 WEF(World Economic Forum)和咨询机构麦肯锡的数据显示,因为 AI、机器学习以及自动化的出现,未来十年内可能有超过 8 亿世界人口将失去工作。

对这种趋势认同并渴望凭己之力做出改变,是 Dalporto 加入优达学城的重要原因。「优达学城不单单是一家教育内容供应商,我们更希望成为帮助提升全球劳动力技能水平的公司,帮助大学和政府以成本高效的方式培养具备高技能水平的人才。」他说。

之前优达学城联合佐治亚理工学院(Georgia Tech)发布了低成本的计算机科学硕士学位,因为广受好评,得到了很多大学的关注。这个项目目前仍在进行中,Dalporto 表示未来会与更多大学探讨类似的合作模式。此次到访中国,Dalporto 也见了不少大学、政府以及企业的合作伙伴,希望今后在中国市场推出更多适合本土学生的定制化课程。

优达学城(Udacity)联合佐治亚理工,AT&T联合推出的计算机科学线上硕士课程

在问及与其他 OPM(online program managers,线上项目经理)平台公司的区别时,Dalporto 表示优达学城不会成为类似 2U 那样的公司。优达学城不希望只是扮演这样的角色,将现有大学的线下学位课程线上化,再成为大学的运营合作伙伴。「相比 2U 这类的 OPM 公司,优达学城的优势在于对人工智能、数据科学等新技术领域的关注,开发的对应课程目的是培养学员更强的实战和职场能力。」他指出。

所以优达学城不会做平台,而是要成为优质课程的内容和服务供应商。在上一期大咖对话(http://1t.click/b5EM)中,Sebastian Thrun 与 EA 元老 Bing Gordon 聊过优达学城的业务模式,而之所以当时能拿到风投基金凯鹏华盈 KPCB 的融资,也正是因为优达学城选择做内容而不是做平台,使其能够在一众线上教育公司中脱颖而出。

至于与传统大学的存在是否构成竞争,Dalporto 认为优达学城应该成为大学的合作伙伴,一起成为推动未来科技发展的践行者。传统大学有属于自己的角色,优达学城能够帮助它们在现有教育体制内加快变革的速度。

未来可期

据优达学城官方发布的数据,2018 年公司总营收接近 9000 万美金。企业和政府项目也在快速上升,预订率以每年 100% 的速度递增,课程完成率超过 80%。而为了进一步提升课程流转率,推进费用制度改革的同时,优达学城还联合 AT&T,谷歌,贝塔斯曼,Facebook,AWS 等企业发布了超过五万个新的奖学金名额。

据悉,2019 年上半年,优达学城企业业务的利润增长达到 150%,目前包括 AT&T、思科等在内共有 50 家合作的公司,优达学城为其员工提供定制化的课程服务。在 Gabriel Dalporto 加入后,Sebastian Thrun 会继续担任董事会执行主席,参与公司整体战略的制定。

优达学城(Udacity)联合谷歌推出的奖学金计划 | 官方供图

成立于 2011 年,优达学城获得风投的融资金额为 1.6 亿美金。在问及今后是否有继续融资的计划时,Dalporto 表示他已经准备好了。在 LendingTree,他曾帮助公司募得超过 3 亿美金可转债,在循环贷款中又拿到了额外的 1.25 亿美金。

至于今后优达学城会不会将业务拓展到高新技术之外的内容领域,「我认为我们最终会涉足其他领域进行尝试,但至于范围多广还有待考量。」Dalporto 指出。如果以优达学城专注于未来职业这个目标来看,那些需要通过深入、沉浸的方式学习的知识以及和技术相关的工作领域都是不错的起点。

来源:极客公园

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